Buscamos a los mejores estudiantes que puedan plantear una solución relacionada con el agua

Así de claro. Desde Fundación Aquae y Leequid unimos fuerzas para buscar a los estudiantes más brillantes. Premio internacional juvenil sobre el agua y...

Las ballenas varan por culpa del Sol

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Ballenas varadas en Nueva Zelanda
Foto: Chagai

La pasada semana se dio el último caso. El penúltimo queremos decir. Más de 600 ballenas piloto vararon en aguas someras de las costas de Nueva Zelanda. 350 de ellas murieron. El motivo por el que de cuando en cuando, los cetáceos que acercan tanto a las playas que quedan varados es un misterio para los biólogos.

Tormentas solares

Un misterio que la NASA cree haber resuelto. Según la agencia espacial estadounidense, el fenómeno se debe a la influencia del Sol sobre estos animales. Para ser más concreto, las tormentas solares afectan a los campos magnéticos de la Tierra- Las ballenas se guían por este magnetismo en sus largos viajes oceánicos. Así que cuando las cargas eléctricas emitidas por nuestra estrella generan fluctuaciones magnéticas, los cetáceos literalmente se desorientan.

La NASA quiere certificar esta idea y para ello ha creado un amplio y experto grupo de trabajo. Junto a ellos trabajarán responsables de la Oficina de Energía Oceánica y el Fondo Internacional para el Bienestar Animal. Entre todos van a reunir y analizar información del mayor número de eventos de este tipo. Luego serán comparados con la actividad solar.

Más ballenas varadas cerca de los polos

Pero ya cuentan con algunos elementos que parecen apuntar a la veracidad de sus teorías. Por ejemplo, los cetáceos parecen más proclives a varar en playas de Nueva Zelanda, Australia, Suráfrica o, por el contrario, en estuarios del norte del planeta.

La sospecha es que los animales acaban en estas zonas cuando las tormentas solares provocan las leves alteraciones del campo magnético terrestre. En su camino hacia el norte o el sur, una modificación de esta guía lleva a los animales a seguir una ruta equivocada.

Los científicos no tienen duda de que esta es, al menos, parte de la causa de estos accidentes. Pero también los relacionan con otros fenómenos como cambios en la intensidad de las mareas o tormentas cercanas a las costas.

Hugo Gañán

Periodista, publicitario. Inquieto. Más en Twitter: @hugoganan

Inventos que vinieron del espacio

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Algunos inventos que llegan a la Tierra desde la ISS
Foto: National Aeronautics and Space Administration (NASA)

Es una pregunta lícita. ¿Para qué demonios vamos al espacio? Sí, existe el argumento romántico de que está en la naturaleza humana la exploración, traspasar siempre las fronteras. Pero en un mundo materialista como este, son necesarios argumentos más sólidos. Sólidos en el sentido de tangibles. Y sí, los hay: inventos que se crearon para la exploración espacial o se han testado más allá de nuestra atmósfera.

Para que no pases frío

Parte de la ropa que te pones en un frío día de invierno tiene su origen en investigaciones encaminadas a proteger a los cosmonautas. Las bajísimas temperaturas del espacio exterior y la actividad de las misiones obligó a diseñar tejidos resistentes, pero ligeros y flexibles.

Otro ejemplo. El foam, la espuma que recubre cascos de deportistas como los ciclistas es producto de la necesidad de crear un material que protegiera la cabeza de los astronautas frente a las fuertes aceleraciones y traqueteo de las cápsulas espaciales.

Bueno para el corazón

Menos frecuente pero más importante es el diseño de las bombas cardiacas que mantienen con vida a los enfermos de corazón. Son sistemas vitales cuando el órgano no funciona y hasta que llega un trasplante. Es difícil imaginarlo, pero el predecesor de este sistema son las bombas que suministraban combustible a aquellos transbordadores que revolucionaron la carrera espacial en los ochenta.

La alimentación de los astronautas es un quebradero de cabeza para los ingenieros. Poco espacio disponible, imposibilidad de cocinar y altas necesidades de nutrientes. Sin duda grandes retos. La solución fue obtener un compuesto similar a la leche humana. En su valor nutricional claro. Para ello se creó un compuesto a base de algas. Curiosamente, este mismo compuesto se utiliza ahora en prácticamente todos los preparados de continuación para bebés.

Estrellas y bebés

Más curioso es el origen de otro elemento vital relacionado con los bebés. El termómetro de oído con el que se obtiene la temperatura corporal en segundos. Y sin las molestias y el componente tóxico de aquellos termómetros de cristal y mercurio. El origen es nada menos que una adaptación doméstica del sistema que la NASA diseñó para medir la temperatura de las estrellas. El fundamento es capturar la radiación infrarroja que todos los cuerpos emanan. Las estrellas y los humanos incluidos. Y traducir la cantidad de radiación en la temperatura correspondiente.

Más de 30.000 objetos de uso más o menos cotidianos tienen su origen en investigaciones relacionadas con el espacio. Dispositivos inalámbricos, sistemas de purificación del agua, desarrollos digitales, elementos aeronáuticos. Buenos motivos para explicarnos por qué vamos al espacio.

Hugo Gañán

Periodista, publicitario. Inquieto. Más en Twitter: @hugoganan

2016 supera el récord de temperaturas de 2015

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Los desiertos avanzaron en 2016
Foto: Peter Dowley

Las opiniones pueden discutirse. Las teorías pueden rebatirse. Las advertencias pueden desoírse. La augurios pueden ignorarse. Pero los datos son indiscutibles, irrebatibles, no pueden ser ignorados u obviados. Por eso, cuando la Organización Meteorológica Mundial (OMM) dice que 2016 fue el año más caluroso de la historia, hay que escuchar.

Tendencias confirmadas

La OMM ya había lanzado advertencias durante todo el año. Bueno, advertencias no. La descripción científica de un hecho. Por supuesto, con todo lujo de detalle en forma de números. Pero ahora ya ha analizado todas las muestras del año 2016 para lanzar sus conclusiones.

2016 fue el año más cálido de la historia. Y lo fue con mucho. La temperatura global fue 0,83 grados más alta que la media registrada en el periodo 1961-1990. Pero más relevante es el dato que dice que 2016 fue 0,07 grados más cálido que 2015. Y hay que tener en cuenta que el año 15 fue el de temperaturas más elevadas registrado. Hasta el pasado año.

Datos avalados

Estos son conclusiones extraídas tras el estudio de datos recabados por las organizaciones más prestigiosas del mundo. La OMM recoge datos de la NASA, La Agencia Nacional de Océanos y Atmósfera de EEUU, el Instituto Meteorológico de Gran Bretaña, el Centro Europeo de Predicciones Meteorológicas y el Servicio de Cambio Climático Copérnico.

Consecuencias

Más allá de que esta preocupante tendencia se acelere año tras año, es que sus resultados ya se están sintiendo de forma elocuente sobre la Tierra. El pasado año, varias islas de archipiélago Salomón fueron engullidas por el mar. El invierno polar fue más de 2 grados más cálido que el año anterior. Esto hizo que se formase menos hielo y que este fuera más frágil y se deshiciera antes.A este ritmo habrá desaparecido completamente en 2030.

Como resultado, una gran grieta se está abriendo en la Antártida. Una brecha de 112 kilómetros de largo que si acaba por desgajarse del hielo continental desplazará una masa de hielo de casi 5000 kilómetros cuadrados. Es decir, más de tres veces la extensión de la ciudad de México.

Ahora queda por ver si seremos capaces de cambiar esta tendencia en 2017 o añadimos otro récord a la lista.

Hugo Gañán

Periodista, publicitario. Inquieto. Más en Twitter: @hugoganan

Así envenena el aire la polución por CO2

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Simulación de polución por CO2
Imagen: NASA's Goddard Space Flight Center/K. Mersmann, M. Radcliff, producers

El astrofísico y divulgador Neil deGrasse Tyson hace un revelador comentario en un capítulo de la actualización de la serie Cosmos. DeGrasse apunta que si fuéramos capaces de ver el CO2 manando de nuestros coches y nuestras industrias, llenando el aire de polución, seríamos mucho más conscientes del grave problema que hemos creado. Pero, desgraciadamente, el CO2 sigue siendo invisible.

Simulación del camino del CO2

Al menos hasta ahora. La NASA ha creado una simulación informática que muestra cómo el CO2 aumenta en la atmósfera y cómo se mueve. La agencia espacial norteamericana cuenta con datos privilegiados para realizar estos análisis. Datos de emisiones y concentraciones recogidos por satélites alrededor de todo el planeta.

Ahora ha publicado esta animación que abarca una año entero. Desde septiembre de 2014 al mismo mes de 2015. La combinación de la información de los satélites del programa OCO-2 y los modelos climáticos de alta resolución pintan un panorama entre aterrador e hipnótico.

Arco iris de polución

El CO2 se produce y concentra principalmente en el hemisferio norte. Ahí, el aire se llena de colores anarajados y rojizos, según la concentración de gas. El aire más puro, de un tono azul eléctrico sube desde el sur. Pero rápidamente es engullido por el dióxido de carbono.

Las zonas más bajas de la atmósfera parecen una auténtico infierno. El rojo brillante se adueña de toda la zona. Es la marca de superar, holgadamente, una concentración de 408 partículas por millón. Solo en las capas más altas el tono va degradándose hasta el amarillo.

El ciclo del CO2

Hacia el verano, la carga de CO2 desciende, absorbido por los bosques y, sobre todo, el mar. Aunque eso no es la solución sino parte del problema. Porque el aguas de los océanos se calienta, lo que contribuye a que los polos se derritan. Y el ciclo se agrava.

Es probable que si, de la noche a la mañana, viéramos nuestras ciudades inmersas en una bruma rojo sangre nuestra percepción del problema sería muy diferente. Que entonces nos pondríamos manos a la obra para subvertir la situación. Mientras, seguiremos envenenándonos de manera invisible.

Hugo Gañán

Periodista, publicitario. Inquieto. Más en Twitter: @hugoganan

Fronteras que sí se ven desde el espacio

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Frontera entre las dos Coreas
Foto: NASA

Suele decirse que desde el espacio no se ven las fronteras entre países. Es una de esas visiones románticas que tratan de mostrarnos los absurdo de las decisiones arbitrarias con las que gobernamos el entorno. Que visto en su conjunto, el planeta no es como lo dibujamos en los mapas. Pero la NASA acaba de demostrar que esto es falso en cierta medida. Desde el espacio sí hay fronteras entre países visibles.

Ahora, el observatorio de agencia espacial norteamericana publica una serie de imágenes tomadas por astronautas desde la Estación Espacial Internacional y por diferentes satélites geoestacionarios. Y algunas divisiones entre países son claramente visibles. Aunque también encierran un mensaje sobre nuestro papel sobre la Tierra.

Cultivos y luz

Por ejemplo, una imagen tomada con una lente infrarroja muestra la división entre Estado Unidos y México. Cómo en el país más al norte, los cultivos son ricos y florecientes. Mientras, en su vecino del sur el campo es sustituido por edificaciones precarias.

Frontera entre EEUU y México
Foto: NASA:GSFC:METI:Japan Space Systems:ASTER Science Team_AaIUba

 

Más gráfico todavía, y más conocida, es la división entre las dos Coreas. Como las ciudades de Corea del Sur iluminan el cielo nocturno. Hasta un brusco apagón que corresponde a Corea del Norte.

Frontera entre las dos Coreas
Foto: NASA

Cicatrices de la guerra

La frontera entre Irak e Irán muestra una rígida sucesión de fortificaciones, nidos de ametralladoras, pistas que discurren paralelas entre un asentamiento y otro.

Frontera entre Irán o Irak
Foto: NASA

Una naturaleza similar se ve desde el espacio en la línea que separa India de Pakistán. Entre estas dos naciones en permanente conflicto larvado se dibuja una fina línea de 2.000 kilómetros claramente visible en el cielo nocturno. Se trata de la sucesión de puestos fronterizos militarizados y del continuo movimiento de suministros que genera.

Frontera entre India y Pakistán
Foto: NASA

 

O la diferencia clara entre Egipto y el vecino Israel. Cómo las dunas desérticas ocupan la zona del país africano hasta el punto en el que empieza Israel y son sustituidas por granjas y cultivos.

Frontera entre Israel y Egipto
Foto: NASA

Estás imágenes ponen una vez más de manifiesto que cómo el comportamiento humano afecta al planeta. Y cómo son las desigualdades económicas o los conflictos armados los que, desde la distancia, más parecen definirnos.

Hugo Gañán

Periodista, publicitario. Inquieto. Más en Twitter: @hugoganan

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