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La estructura social de las hormigas está en su ADN

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Hormigas modificadas genéticamente
Foto: YouTube/Science

Grandes avances de la Humanidad se han producido gracias a los animales. La observación y la experimentación con toda clase de especies ha salvado la vida de millones de personas. Y nos ha abierto las puertas de la ciencia y de la compresión de nuestro propio organismo. Pero a veces…

Modificar 10.000 huevos

Por ejemplo. Científicos de la Universidad Arizona State se han pasado dos años modificando genéticamente huevos de hormigas. Nada menos que 10.000 huevos que pacientemente y uno a uno pincharon con agujas diminutas. Se trataba de inyectar, atentos, repeticiones palindrómicas cortas agrupadas y regularmente interespaciadas. En realidad, como siempre, es un compuesto más conocido por sus siglas en inglés: CRISPR.

El CRISPR es una tecnología que permite editar el ADN. Modificar lo más íntimo de la célula casi a voluntad. Por ejemplo, los científicos de Arizona lo que hicieron fue eliminar o restringir el sentido del olfato de las hormigas.

Hormigas sin olfato

Y con esta modificación descubrieron un hecho muy relevante, al menos para ellos. Que sin sentido del olfato, las hormigas son incapaces de desarrollar las estructuras sociales que las caracterizan. Así, las hormigas que habían sufrido esta modificación no se relacionaban de ninguna manera con sus congéneres. Vagaban solas y ausentes por los terrarios.

¿Qué importancia puede tener eso para que suponga el andarle en el ADN a 10.000 hormigas? Bueno, los expertos han descubierto también, que sin sentido del olfato, los cerebros de las hormigas se desarrollan menos. Que todas las conexiones que las llevan a formar sociedades complejas no se forman. Y establecen, al menos en principio, que son esas mismas conexiones entre las neuronas las que permiten la organización social en otras especies. Se supone que en la humana también. Aunque aún no se ha definido qué sentido está relacionado con esto en el caso de los humanos.

Será cosa modificar genéticamente a 10.000 personas.

Hugo Gañán

Periodista, publicitario. Inquieto. Más en Twitter: @hugoganan

Suiza prohibe la importación de productos de foca

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Pixabay

Se acabaron los productos derivados de foca en Suiza. Allí, el Consejo Federal, órgano ejecutivo de la Confederación, ha votado a favor de prohibir su importación, según ha informado la organización Humane Society International.

Y en concreto, ha añadido la Oficina Federal de Seguridad Alimentaria y Veterinaria de Suiza, con la entrada en vigor de la moción, el próximo 1 de abril, será ilegal importar elementos como carne, aceite, grasa, órganos y piel de foca. Aunque también ha indicado que hay excepciones, y la importación de productos de foca se permitirá si es resultado de la cacería tradicionalmente realizada por los pueblos esquimales de las regiones árticas de América, como los inuit, u otras comunidades autóctonas.

Dos tipos de caza

Organizaciones ecologistas como Greenpeace iniciaron campañas contra la matanza de crías de foca en los años 70, sin diferenciar estos dos tipos de prácticas. Hoy, la mayoría de ellas se ha encargado ya de clarificar que la caza comercial de focas, con fines de lucro, está muy lejos de las prácticas tradicionales de los pueblos indígenas en el Ártico, que nunca han sido una amena para las focas, como tampoco para las poblaciones de ballenas, pues no cazan crías de foca, sino para su subsistencia: muchas comunidades indígenas del extremo norte utilizan los productos de focas para la comida, el calor y la ropa, y venden algunos de estos productos para poder conservar sus medios de vida.

Por otra parte, gobiernos como el canadiense siguen permitiendo la matanza de crías de foca al año, señala Greenpeace, que tiene en marcha campaña para proteger a los mamíferos marinos en todo el mundo, incluidas especies amenazadas como la vaquita, los delfines de Maui y el dugong de Okinawa.

Paloma F. Fidalgo

Periodista especializada en cultura. Escríbeme a palomafidalgo@hotmail.com

Misterio resuelto con la Gioconda de Da Vinci

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Gioconda Mona Lisa

Salvo que conocieras a Leonardo da Vinci o a su modelo, la Gioconda o Mona Lisa, nadie hasta ahora ha sabido descifrar el misterio de su aparente sonrisa… hasta ahora. Como tantas obras del genial Leonardo, esta pintura ha dado lugar a todo tipo de leyendas. Algunos hasta han asegurado que en realidad no era una dama. Pero la mayor de todas se refiere a su expresión ambigua ¿Realmente sonríe?

Ahora, neurocientíficos de la Universidad de Friburgo (Alemania) aseguran poder demostrar que, efectivamente, es una expresión feliz.

Al fin y al cabo, la neurociencia lo que mide son las emociones de las personas ante una situación u objeto. Y en su estudio, los científicos se encontraron con que casi el 100% de los individuos analizados veían, sin lugar a dudas, una sonrisa.

Puede parecer un estudio sin importancia, probablemente sea uno más de los miles de estudios que demuestran cosas que todo el mundo sabe o a nadie le importan, pero la verdad es que cualquiera que haya mirado detenidamente la cara de la Gioconda, probablemente experimentó esa sensación perturbadora de ver como la sonrisa inicial parecía ir convirtiéndose en un gesto irónico, luego triste… melancólico. Qué pensaba la modelo o qué quiso reflejar el pintor era todo un misterio.

Haciendo trampas al cerebro

Para llegar a las conclusiones, se realizó una copia n blanco y negro de la obra, después e manipuló ligeramente torciendo más hacia arriba o hacia abajo la comisura de los labios. Luego se las mostraron en bloques de 9 imágenes diferentes a 12 participantes durante 30 veces. Las imágenes se enseñaban al azar cada vez y los participantes tenían que decidir si estaba triste o alegre. El 97% de las veces, decidieron que la no manipulada estaba feliz.

¿Es fiable esta conclusión sobre la Gioconda?

Los investigadores explicaron la razón de la metodología: Nuestro cerebro se las arregla para escanear muy, muy rápidamente el campo de visión. Nos damos cuenta de la amplitud total, y luego adaptamos nuestras estimaciones sobre lo que vemos con el uso de la memoria de experiencias sensoriales anteriores. Ahora, los científicos creen que aunque queden misterios sin resolver con los cuadros de Da Vinci, en este caso no hay ninguna duda de que la Mona Lisa está feliz. O lo estaba.

¿Otra en Madrid?

Cualquiera que haya estado en París seguramente habrá visitado el Museo del Louvre (aquí tienes una guía gratuita para ir) y allí habrá buscado el famoso cuadro. Seguramente se decepcionó al verlo rodeado de turistas y tras una urna de cristal que apenas deja apreciar su sonrisa o no. Lo que no todo el mundo sabe es que si quieres ver una copia, mejor dicho otra versión del cuadro, también del taller del propio Leonardo y para algunos aún más bella, podría verla en el Museo del Prado (Madrid, España). Quién lo pintó (se sospecha de un alumno suyo, pero no está confirmado) y cómo llegó realmente a la corte en 1666… son otros misterios.

Alejandro Jiménez

Redactor e investigador, ratón de biblioteca y observador activo de la realidad. Creo que el mundo cambia según se cuenten las cosas.

El plan de la NASA para hacer Marte habitable

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Magnetoesfera colocada frente a Marte
Imagen: NASA

A estas alturas ya sabréis que somos muy fans de la NASA. No solo por su vertiente científica y por cosas como haber puesto a un hombre en la Luna. También por ese otro plano entre romántico y literario con el que muchas veces se arranca. En ocasiones, uno piensa que, a falta de logros científicos y de ingeniería reales en los últimos casi 50 años, los anuncios con cierto tono de ciencia-ficción les sirven para mantener la atención.

Una cuestión magnética

El último de ellos es de los mejores en años. Se trata de un plan diseñado por la agencia espacial norteamericana para hacer habitable Marte. La principal premisa para que esto suceda es que el planeta rojo tenga una atmósfera. Y luego que esta capa de aire sea respirable. Porque, Venus, por ejemplo, tiene atmósfera pero no es que nos sirva de mucho.

Hace 4.200 millones de años, relativamente poco después de la formación del Sistema Solar, Marte era un planeta muy parecido a la Tierra. Con atmósfera y una gran cantidad de agua en estado líquido. Pero el planeta sufrió un fenómeno que cambió su superficie de forma radical. A medida que su núcleo caliente de hierro fundido se fue enfriando, Marte fue perdiendo su campo magnético.

Una magnetoesfera frente a Marte

Sin ese campo magnético, el planeta quedó a merced de las emisiones de partículas cargadas provenientes del Sol. Oleada solar tras oleada, la atmósfera marciana fue barrida hacia el cosmos. Y cuando la capa de aire no pudo proteger la superficie lo mismo pasó con el agua líquida. De esta manera, Marte se convierto en la roca yerma de color rojo que hoy conocemos.

La idea de la NASA es volver a dotar al planeta vecino de un campo magnético. Para ello, plantean colocar una magnetoesfera artificial entre el Sol y Marte. Esta esfera generaría un campo magnético que desviaría los vientos solares protegiendo el planeta.

El modelo climático

Con este escudo protector, la atmósfera de Marte podría ir recuperándose poco a poco. El proceso ha sido simulado por el Mars Climate Modeling Center (MCMC). Este modelo establece que todo comenzaría con el aumento de temperatura en la corteza marciana. Este alza provocaría la liberación del CO2 congelado en los polos. Esto desencadenaría un doble efecto. Por un lado más aumento de la temperatura y por otro, mayor presión atmosférica, hasta alcanzar los 1.000 milibares. Es decir, muy similar a la terrestre. A esas alturas, la temperatura sería de alrededor de 4 grados.

A partir de ahí, los expertos esperan que el agua que todavía permanece congelada en la corteza y subsuelo marciano se derrita y vuelva a haber océanos en Marte. Esta agua sobre la superficie contribuiría a reducir el CO2 atmosférico.

Y es entonces, hacía 2040 estiman en la NASA, cuando se abriría la posibilidad de exploración y establecimiento de colonias humanas en el planeta rojo.

Hugo Gañán

Periodista, publicitario. Inquieto. Más en Twitter: @hugoganan

Movilización en España a favor de la protección del lobo

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Pixabay

Siempre fue el malo del cuento, pero más de cien organizaciones ecologistas -como Lobo Marley, Equo, Ecologistas en Acción, WWF, European Greens y la Alianza Europea para la Conservación del Lobo- se manifestaron ayer, en Madrid (España), en una multitudinaria marcha pidiendo protección para el lobo ibérico, al grito de “lobo vivo, lobo protegido”.

El problema viene de lejos. Recordemos a Félix Rodríguez de la Fuente, cuya fundación, por cierto, acaba de echar el cierre, reaccionando hace treinta años ante la amenaza de desaparición que acechaba a esta especie. ¿La causa? La difícil convivencia de este animal, y en general de la fauna salvaje, con las prácticas ganaderas en ciertas regiones españolas, además de la caza, a menudo furtiva. Ya el año pasado, por estas mismas fechas, se había celebrado una convocatoria con los mismos fines, con la asistencia de unas 20.000 personas.

Hoy, en España se cuentan entre 2.000 y 2.500 ejemplares de lobos. En la zona Sur, (Sierra Morena, Sierra de Gata y San Pedro) están casi extinguidos, aunque sí están presenten al Norte (Galicia, Asturias y Castilla y León) y en Madrid y Guadalajara. Las organizaciones convocantes de la manifestación mencionada han denunciado que el año pasado se mataron entre 24 y 42 lobos solamente en Cantabria. Pero el mayor problema se encuentra en Castilla y León, donde el lobo persiste clasificado oficialmente como “una especie de caza”.

Especie de interés comunitario vs especie de caza

“El lobo es el controlador natural de los herbívoros salvajes, y su presencia garantiza la salud de los ecosistemas, y por ello la Unión Europea lo ha declarado especie de interés comunitario”, señala en su web la plataforma Defensa del lobo ibérico. “La ganadería española recibe importantes subsidios desde Europa, y tiene la obligación de usar prácticas respetuosas con el medio ambiente, lo que incluye convivir con la fauna salvaje”, pero, según denuncia la organización, “al norte del Duero, las autoridades fomentan auténticas campañas de exterminio, mientras el negocio de la muerte del lobo se mantiene para diversión de una élite acaudalada y para enriquecimiento, a menudo ilegal, de los tratantes de la muerte de nuestra fauna”.

Según la organizción WWF, “durante siglos” ha habido una convivencia entre fauna salvaje y ganadería que, a día de hoy, mantienen algunos ganaderos, aunque, para que esta actividad primaria crezca, “es esencial que las administraciones fomenten medidas de prevención para reducir los ataques“.

 

Paloma F. Fidalgo

Periodista especializada en cultura. Escríbeme a palomafidalgo@hotmail.com

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